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Was wir gelernt haben: Fragen und Antworten mit den Gründern von Rent the Runway

Wenn die Startup-Welt Märchen hätte, wären Jennifer (Jenny) Fleiss und Jennifer (Jenn) Hyman die Hauptfiguren. Es war einmal, als sich die Klassenkameraden der Harvard Business School – Fleiss aus der Finanzwelt und Hyman aus Vertrieb und Marketing – jede Woche beiläufig zum Mittagessen trafen, um unternehmerische Unternehmungen zu erarbeiten.

Die Idee, die stecken blieb kam über die Thanksgiving-Pause, als Hymans Schwester Becky etwas Wunderschönes für eine bevorstehende Hochzeit wollte, aber keinen obszönen Geldbetrag auf ein Kleid werfen wollte, das sie nur einmal tragen würde. Von diesem Moment an hatten Fleiss und Hyman ihr Konzept: Rent the Runway, ein „Netflix für Kleider“, mit dem Frauen Designerkleider zu einem Bruchteil des Einzelhandelspreises mieten konnten.

Jetzt, etwas mehr als drei Jahre später, beaufsichtigen Fleiss und Hyman das schnell wachsende Unternehmen mit 125 Mitarbeitern und mehreren Millionen Dollar und einer kultigen Anhängerschaft von Kunden, die ihre eigene Cinderella-Erfahrung machen – ein neues, wunderschönes Kleid für jeden besonderen Anlass.

Wir haben uns mit dem unglaublichen Duo unterhalten, um mehr darüber zu erfahren, wie sie aus einem Dilemma „Ich habe nichts zum Anziehen“ eine Gelegenheit gemacht haben, die so aussieht, als würde sie für immer glücklich sein. Lesen Sie weiter, wie sie angefangen haben und welchen Rat sie jedem aufstrebenden Unternehmer geben würden.

Warum war Rent the Runway die richtige Idee – und warum haben Sie sich weiterentwickelt?

Jennifer Hyman, CEO

JH: Eigentlich habe ich nie gesagt: “Oh, das ist eine brillante Idee, das wird ein Milliarden-Dollar-Unternehmen, wir müssen das tun.” Meine Reaktion war: Ich hatte eine Idee, ich fand sie interessant, Jenny fand sie interessant, wir fanden sie lustig und wir dachten, lassen Sie uns herausfinden, ob dies eine großartige Idee ist.

JF: Als Jenn mit dieser Idee zu mir kam, haben wir beschlossen, dies als Kursgutschrift zu tun. Wir haben uns aber auch entschlossen, den Rest des Jahres damit zu verbringen, herauszufinden, ob wir dies in Vollzeit tun können, anstatt einen Job zu bekommen. Wir gaben uns eine feste Frist – zum Zeitpunkt unseres Abschlusses würden wir sehen, ob dies tatsächlich funktionieren würde. Und wenn nicht, hatten wir andere Jobs, die wir annehmen würden.

Sie haben keinen Geschäftsplan geschrieben – Sie haben gerade erst angefangen! Warum?

Jennifer Fleiss, Mitbegründerin und Präsidentin von Rent the Runway

JH: Ich denke, die Leute verschwenden so viel Zeit damit, über das nachzudenken, was sie tun sollen, anstatt nur etwas zu tun, Fehler zu machen und dann zu schwenken. Das Ziel eines Startups sollte sein: Starten Sie so viele Dinge wie möglich, scheitern Sie so schnell wie möglich und finden Sie dann heraus, wie Sie von dort aus vorankommen können.

JF: Wir haben angefangen, Kleider im Einzelhandel in unseren eigenen Größen zu kaufen – wir haben uns gedacht, wenn das Konzept nicht funktioniert, hätten wir zumindest eine tolle Garderobe! Wir sind gerade zu einem anderen Studentencampus gegangen und haben angefangen, Kleider an Frauen zu vermieten.

Wir waren an einem Wochenende in Harvard, von dem wir wussten, dass sie eine Veranstaltung hatten. Dann gingen wir nach Yale und mieteten die Kleider, ließen sie aber nicht von Frauen anprobieren. Für den dritten Versuch haben wir ein PDF an die Schüler gesendet, in dem stand: “Rufen Sie uns an, wenn Sie dieses Kleid mieten möchten.” Jedes Mal, wenn wir uns unserem eigentlichen Konzept näherten – einer Website zum Verleih von Internetkleidern , um zu beweisen, dass es wirklich funktionieren würde.

Offensichtlich hat es funktioniert! Nachdem Sie gesehen haben, dass die Kunden es geliebt haben, wie haben Designer und Investoren darauf reagiert?

JH: Die Designer waren anfangs skeptisch – das ist etwas, was noch nie zuvor gemacht wurde. Aber ehrlich gesagt, ich schätzte ihre Skepsis, weil wir dadurch tiefer graben und herausfinden konnten, was unsere Marke wirklich sein sollte und an wen wir vermarkten und zielen wollten.

JF: Es war schwierig, den Investoren zu beweisen, dass dieses Konzept wirklich funktionieren würde. Für die 60-jährigen Männer, die wir angesprochen haben, ist es wirklich schwierig, die emotionale Verbindung zu verstehen, die Frauen mit Mode haben. Also würden wir sie zu den Gerichtsverhandlungen mitnehmen oder Videos machen und ihnen die Erfahrung zeigen, die Frauen hatten – und das war riesig.

JH: Sie mochten unseren Ansatz, einfach nur zu lernen, verschiedene Experimente durchzuführen und zu sehen, welche Traktion wir haben – könnten wir etwas per Post schicken? Würde ein Mädchen ein Kleid ruinieren, wenn sie es auf einer Party tragen würde? Ich denke, wir konnten die Skepsis der Anleger beseitigen, indem wir tatsächlich ausgehen und Dinge tun.

Was war Ihre größte Herausforderung auf dem Weg?

JF: Eines ist Technologie – Jenn und ich kamen ohne technologischen Hintergrund zu Rent the Runway. Der andere ist rund um die Modebranche. Wir haben ein Modetechnologieunternehmen ohne Mode- oder Technologieerfahrung gegründet!

Was hat Sie am meisten überrascht, als Sie Ihr Unternehmen zu dem gemacht haben, was es heute ist?

JH: Dass wir es geschafft haben! Wir waren zwei Frauen ohne Erfahrung in führenden Unternehmen. Ich hatte schon früher Teams geführt, aber nichts dergleichen. Ich glaube nicht einmal, dass ich in den ersten Jahren so groß für mich geträumt habe wie dieses Unternehmen. Es ist überraschend, wenn Sie keine Blockaden vor sich haben und sich nur erlauben zu rennen, wie weit Sie gehen können.

JF: Ich gehe buchstäblich jeden Tag ins Büro und es ist erstaunlich zu sehen, wie all diese Leute auf dieselbe Mission und dasselbe Ziel hinarbeiten!

Auch der Empfang, den Verbraucher von dem Produkt erhalten haben. Wir bekommen Fotos, handgeschriebene Dankesnotizen und Geschenke von Leuten, die sagen: “Danke, du hast mein Leben verändert!” Die Leute haben das Gefühl, diese großartige Aschenputtel-Erfahrung zu machen. Auf eine kleine Art und Weise haben wir das Gefühl, dass wir das Leben der Menschen auf großartige und wirklich unterhaltsame Weise verändern.

Welchen Rat haben Sie für Unternehmer, die in Ihre Fußstapfen treten möchten?

JF: Ich würde sagen – mach es! Aber ich meine das in vielerlei Hinsicht. Erstens, tun Sie es – es gibt nicht so viele Risiken, wie Sie glauben. Die Leute denken, es ist diese beängstigende Sache, die Ihre Karriere machen oder brechen wird, und das ist es nicht. Wenn es nicht klappt, bekommen Sie einen anderen Job und lernen definitiv mehr als jemals zuvor.

Aber auch in dem Sinne, dass Sie das Konzept testen müssen und brutal ehrlich zu sich selbst sein müssen, wenn es nicht funktioniert. Wenn Sie sich dafür entscheiden, sitzen Sie nicht nur mit Ihren Ideen da – finden Sie einen Weg, um zu sehen, ob es funktionieren wird.

JH: Nummer eins ist herauszufinden, wie Sie beurteilen werden, ob Sie eine gute Idee haben oder nicht. Machen Sie also etwas, lernen Sie daraus und haben Sie eine unvoreingenommene Sicht darauf, ob Ihre Idee funktioniert.

Seien Sie sich auch Ihrer Stärken und Schwächen bewusst, nicht nur Ihrer Fähigkeiten. Wie erfolgreich Sie als Unternehmer sein werden, zeigt wirklich, wie überzeugend Sie als Führungskraft sind.

Schließlich – Sie wissen, wir mussten fragen. Was ist dein Lieblingskleid von Rent the Runway, das du jemals getragen hast?

JF: Weißt du, es ist nicht nur das Kleid – es ist auch die Erinnerung, die mit dem Kleid verbunden ist. Ich trug tatsächlich ein wirklich tolles Kleid von Catherine Malandrino, als ich im achten Monat schwanger war, und es sah fantastisch aus! Es ist kein Umstandskleid, aber es hat einfach funktioniert und passt und fällt wirklich gut. Das ist also ein großartiges Beispiel für etwas, das ich einen Tag lang tragen musste, aber nicht unbedingt kaufen wollte.

JH: Das ist eine lächerlich schwierige Frage! Ich denke, mein Lieblingskleid ist diese unglaublich raffinierte Nina Ricci-Scheide, die ich zu der wichtigsten Präsentation getragen habe, die ich jemals in meinem Leben gehalten habe. Ich fühlte mich sicherer in diesem Kleid als jemals zuvor und ich denke, dass ich die Präsentation deswegen genagelt habe – ich gebe dem Kleid 100% Anerkennung!